Tecnologia Científica

Transformando vidas ao fornecer água potável
Susan Murcott, do MIT, se dedica a fornecer acesso à água potável e a construir uma nova geração de líderes humanitários em matéria de água.
Por Andi Sutton e Susanna Maize - 22/03/2021


Susan Murcott passou sua carreira no MIT dedicada a outras pessoas, tanto na expansão do acesso ao saneamento quanto na orientação da próxima geração de inovadores STEM.
Créditos: Foto cortesia do Departamento de Engenharia Civil e Ambiental
susan murcott



Quando criança, Susan Murcott '90 SM '92 viu em primeira mão o impacto de longo prazo que as doenças transmitidas por água e alimentos podem ter nas pessoas.

Aos 16 anos, sua avó materna contraiu poliomielite, que pode ser transmitida pelo contato direto com alguém infectado pelo vírus ou, ocasionalmente, por alimentos e água contaminados. Como resultado da doença, ela ficou paralisada para sempre da cintura para baixo. Embora Murcott não soubesse na época, sua carreira de décadas focando no acesso à água potável a traria em estreita colaboração com inúmeras outras pessoas ao redor do mundo cujas vidas, como a de sua avó, são afetadas por água potável insegura.

Murcott é engenheira ambiental do MIT, empreendedora social e educadora que passou sua vida desenvolvendo e implementando de forma colaborativa soluções eficazes e acessíveis para fornecer água potável aos mais necessitados do mundo.

“Meu trabalho principal tem se concentrado em água, saneamento e higiene”, diz Murcott. “Não é sexy, não é um fabricante de dinheiro e não é uma notícia de alto perfil, embora haja mais mortes de crianças a cada ano atribuíveis a doenças relacionadas à água do que à Covid-19.”

Globalmente, 2,2 bilhões de pessoas carecem de água administrada com segurança e 4,2 bilhões carecem de saneamento básico. A água poluída é uma das principais causas de doença e morte no mundo, especialmente para crianças menores de 5 anos. Além disso, mulheres e crianças carregam o fardo desproporcional de garantir água para as famílias, limitando sua capacidade de se concentrar na educação, emprego e outras oportunidades para o avanço econômico e social.

“Passei 30 anos tentando despertar as pessoas para a realidade da importância da água potável segura, tanto pela história de minha família quanto por viagens ao redor do mundo”, diz Murcott. “Eu sinto que ainda é um problema invisível - invisível, pelo menos, para aqueles de nós que têm o privilégio de ter água potável, saneamento e higiene como garantidos.”

Ao longo de seu tempo no MIT - como estudante, então professora sênior do Departamento de Engenharia Civil e Ambiental, e agora como professora do MIT D-Lab e pesquisadora principal conduzindo inovações em soluções de água por meio dos Sistemas de Água e Alimentos Abdul Latif Jameel Laboratório (J-WAFS) - Murcott enfrentou esses desafios de frente.

O trabalho de Murcott começou com megacidades. Ao lado de seu mentor e colega, o falecido professor de engenharia civil do MIT Donald Harleman, ela ajudou a desenvolver e promover a inovação no tratamento de águas residuais de baixo custo e energia como consultora de engenharia para municípios em megacidades em todo o mundo. As fábricas em Hong Kong, Rio de Janeiro e Cidade do México adotaram suas estratégias e agora atendem a aproximadamente 15,2 milhões de usuários combinados, tratando as águas residuais em vez de despejar o esgoto bruto diretamente nos cursos d'água locais.

Uma grande virada na carreira de Murcott ocorreu quando ela foi a palestrante principal e única engenheira na Segunda Conferência Internacional de Mulheres e Água em Katmandu, Nepal, em 1998. Naquela época, 75% das mulheres nepalesas eram analfabetas e muitas tinham filhos doente com doenças relacionadas com a água. As organizadoras dessa conferência, mulheres educadas de Katmandu, convidaram todo o espectro de mulheres de todo o Nepal para participar. Isso significa que os participantes da conferência incluíram muitas mulheres analfabetas, até a Rainha do Nepal.

Desesperadas por soluções para seus problemas de água, as mulheres pediram ajuda a Murcott. Este encontro provou ser poderoso e mudou sua carreira, inspirando-a a pivotar no sentido de projetar e implementar sistemas domésticos de água potável simples e acessíveis, trabalhando em conjunto com essas mulheres e famílias vulneráveis, no Nepal e além.

O grande sucesso veio dois anos depois, quando sua equipe de alunos de pós-graduação do MIT e parceiros do Departamento de Abastecimento de Água e Esgoto do Nepal detectou as primeiras ocorrências de arsênico na água potável no Nepal. Em colaboração com a organização sem fins lucrativos de Meio Ambiente e Saúde Pública do Nepal (ENPHO), mais de 40.000 testes de arsênio em tubulações subterrâneas foram conduzidos, rastreando a extensão da contaminação da água pela primeira vez.

“Sem Susan e sua equipe de alunos de pós-graduação do MIT, não teríamos identificado a extensão da contaminação por arsênio no Nepal e tomado medidas para implementar soluções de remediação tão rapidamente quanto fizemos”, disse Roshan Raj Shrestha, agora vice-diretor de água e saneamento e higiene na Fundação Bill e Melinda Gates.

Murcott e ENPHO trabalharam juntos para projetar, prototipar, pilotar e implementar o Filtro de bioareia de arsênio, posteriormente fabricado e distribuído em 17 distritos afetados por arsênio no Nepal. Ela e os membros da equipe ganharam vários prêmios por isso, reinvestindo fundos de prêmios na remediação de arsênico em todo o país e treinando empresários nepaleses para construir e comercializar os filtros. “Seu trabalho impactou centenas de milhares de vidas, evitando doenças e mortes causadas por água potável contaminada com arsênico. Devemos a Susan uma grande gratidão ”, diz Shrestha.

Sem se deter nessas realizações, Murcott então trabalhou para trazer seu conhecimento de engenharia e espírito empreendedor para ajudar na eliminação de doenças transmitidas pela água no norte de Gana.

Lá, ela lançou a organização sem fins lucrativos Pure Home WATER para produzir filtros de água para potes de cerâmica que poderiam ajudar a eliminar o verme da Guiné do abastecimento de água. Jim Niquette, diretor nacional de Gana da Campanha de Erradicação do Verme da Guiné Carter Center, atribui a esses filtros a erradicação desta doença debilitante de Gana entre 2008 e 2010.

“Passamos de 242 casos do verme da Guiné para zero em 18 meses. Antes do que ocorreu em Gana, nenhum país havia alcançado um sucesso desse tipo tão rapidamente ”, diz Niquette. “A dedicação de Susan à saúde e ao bem-estar das pessoas pobres, combinada com a inovadora tecnologia de filtro de cerâmica, foi fundamental para o sucesso sem precedentes.”

Murcott, desde então, inspirou outros a construir fábricas, com vários dos alunos do MIT que ela orientou construindo e / ou administrando fábricas de sucesso em Uganda e na África do Sul. No geral, ela influenciou a construção de fábricas de filtros de cerâmica em 10 países. Essas fábricas agora fornecem água limpa para aproximadamente 5 milhões de usuários.

Murcott continua a melhorar o acesso à água limpa na Ásia por meio da criação do “frasco ECC”, um kit de teste de E. coli acessível e fácil de usar . O projeto para refinar e aumentar a distribuição e o uso do frasco ECC recebeu apoio do Laboratório de Sistemas de Água e Alimentos do MIT Abdul Latif Jameel por meio do Programa de Soluções J-WAFS patrocinado pela Comunidade Jameel. Lançada em 2020 em parceria com empreendedores sociais nepaleses, esta nova tecnologia coloca a medição da qualidade da água nas mãos dos usuários. O objetivo é capacitar milhões de pessoas no Nepal e em toda a Ásia a medir diretamente a limpeza de sua água e defender soluções de água potável nos próximos anos.

O impacto de Murcott não pode ser medido apenas pela quantidade de água limpa que ela ajudou a fornecer. Querendo trazer o que viu no exterior de volta para Massachusetts, Murcott foi fundamental nos primeiros dias do MIT D-Lab, criando seu curso de referência 11.474 (G) / EC.715 (Água D-Lab, Saneamento e Higiene), que ela Leciona desde 2006. Por meio deste e de outros cursos, ela teve a oportunidade de conhecer e inspirar alunos no início de suas carreiras.

Impulsionada por sua própria experiência no campo dominado por homens da engenharia civil, Murcott se comprometeu com a colaboração e orientação, com foco particular na orientação de mulheres jovens interessadas em STEM. Seus pupilos fundaram ONGs, lançaram startups com orientação humanitária, desenvolveram projetos de infraestrutura de águas residuais em grande escala, produziram pesquisas para influenciar a política nacional e muito mais.

“Ela tem a habilidade única de orientar e ensinar seus alunos e, ao mesmo tempo, abrir espaço para sua própria curiosidade, interesses e ideias”, diz Kate Cincotta SM '09, uma das alunas de graduação de Murcott que cofundou a água sem fins lucrativos Saha Global . “Susan entende que trabalhar no espaço de desenvolvimento internacional requer habilidades técnicas e conhecimentos práticos que só podem ser obtidos com a experiência de campo e conecta seus alunos com as oportunidades de obter ambos.”

Esse senso de propósito superior é aquele que Murcott tenta vivenciar por meio de seu trabalho de pesquisa e implementação, inspirando a próxima geração. “É muito importante, na minha experiência de vida, seguir o teu sonho e servir aos outros. Faça algo porque vale a pena fazer e porque isso muda a vida das pessoas e salva vidas. ”

 

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