Tecnologia Científica

Iluminando o mistério de uma tartaruga marinha
As viagens oceânicas das tartarugas cabeçudas do Pacífico Norte continuam mal compreendidas. Usando dados de rastreamento por satélite e outras técnicas, os cientistas revelam um fenômeno que pode explicar o caminho dos migrantes ameaçados.
Por Rob Jordan - 11/04/2021


“Nem todos aqueles que vagam estão perdidos ...”
—JRR Tolkien

Conhecida como “os anos perdidos”, é uma jornada pouco conhecida que se desenrola ao longo de milhares de quilômetros e até duas décadas ou mais. Agora, um estudo conduzido por Stanford ilumina os segredos da épica migração das tartarugas cabeçudas do Pacífico Norte entre seu local de nascimento nas praias do Japão e o ressurgimento anos depois em áreas de forrageamento na costa da Baja Califórnia. O estudo, publicado em 8 de abril na  Frontiers in Marine Science , fornece evidências de passagens intermitentes de água quente que permitem que as tartarugas marinhas cruzem barreiras oceânicas inóspitas e frias. As descobertas podem ajudar a informar o projeto de medidas de conservação para proteger as tartarugas marinhas e outras criaturas marinhas migratórias em meio às mudanças climáticas que estão alterando seus movimentos.

tartaruga marinha cabeçuda
Um estudo conduzido por Stanford ilumina os segredos da épica migração das tartarugas
cabeçudas do Pacífico Norte entre seu local de nascimento nas praias do Japão e o
ressurgimento anos depois em áreas de forrageamento na costa da
Baja Califórnia. (Crédito da imagem: Pixabay)

“Por décadas, nossa capacidade de conectar os pontos migratórios para esta espécie ameaçada permaneceu ilusória”, disse a autora principal do estudo, Dana Briscoe, que foi pesquisadora associada do Stanford Woods Institute for the Environment durante a pesquisa e agora trabalha no Cawthron Institute , A maior organização independente de ciência marinha da Nova Zelândia. “Este trabalho se baseia na espinha dorsal de pesquisas excepcionais sobre esses 'anos perdidos' e, pela primeira vez, estamos empolgados em fornecer evidências de um 'corredor térmico' para explicar um antigo mistério de um dos maiores migrantes do oceano.”

Migrantes ameaçados

Os caçadores de vida selvagem ficam emocionados ao ver tartarugas marinhas, mas o tráfego de navios, redes de pesca e outros perigos têm sido menos gentis. A União Internacional para a Conservação da Natureza enumera seis das sete espécies de tartarugas marinhas como criticamente ameaçadas, em perigo ou vulneráveis.

Apesar dos avanços científicos no uso do habitat central, ainda sabemos muito pouco sobre o movimento das tartarugas e outras criaturas marinhas de vida longa entre locais distintos. Essa lacuna de conhecimento torna impossível avaliar e proteger efetivamente essas espécies.

Os pesquisadores queriam saber como e por que algumas cabeças-balas viajam para a costa oeste da América do Norte, enquanto outras permanecem no Oceano Pacífico central. Como é que algumas tartarugas marinhas - criaturas altamente sensíveis à temperatura - podem cruzar uma zona gelada chamada Barreira do Pacífico Oriental entre as duas regiões oceânicas que normalmente param a maioria das criaturas em seus rastros?

Para desvendar esse mistério, os pesquisadores criaram o maior conjunto de dados sobre tartarugas marinhas cabeçudas marcadas por satélite já compilado, empregaram técnicas oceanográficas sofisticadas de sensoriamento remoto e coletaram um dos primeiros registros detalhados de envelhecimento de tartarugas marinhas e testes de isótopos estáveis ​​- uma análise óssea que pode ser usado para fornecer informações sobre a vida de um animal. O trabalho contou com décadas de pesquisas da equipe internacional de cientistas.

Eles começaram observando um estudo de 15 anos rastreando os movimentos de mais de 200 tartarugas marcadas com dispositivos de rastreamento por satélite. Seis das tartarugas chamaram a atenção dos pesquisadores porque - ao contrário de seus pares - fizeram movimentos distintos em direção à costa norte-americana. Para aumentar a intriga, as “sentinelas”, como os pesquisadores os chamavam, fizeram sua jornada durante os primeiros meses da primavera. Uma olhada nas condições do oceano detectadas remotamente para o período de tempo mostrou que os peregrinos mais distantes das sentinelas nadaram em águas significativamente mais quentes do que seus pares haviam enfrentado em suas viagens.

Uma análise mais ampla envolveu a identificação dos anos em que as cabeças-balas chegaram à Baja Califórnia, medindo "impressões digitais" de isótopos estáveis ​​nos ossos de tartarugas marinhas encalhadas nas praias de lá. Porque, como nós, tartarugas são o que comem, essas assinaturas de isótopos estáveis ​​podem revelar quando as tartarugas fizeram a transição do mar aberto para a costa. A análise mostrou um número anual significativamente maior de tartarugas marinhas que se dirigem para o leste durante as condições quentes do oceano.

A causa provável, de acordo com os pesquisadores: o desenvolvimento de um “corredor térmico” de temperaturas anormalmente altas da superfície do mar devido ao El Niño e outras condições de aquecimento intermitente que permitiram que as tartarugas cruzassem a Barreira do Pacífico Leste para áreas costeiras de forrageamento.

O corredor esteve presente no final da primavera e no verão, e também foi precedido por um aquecimento precoce das temperaturas nos meses anteriores à sua inauguração. Essas condições anômalas, especialmente se sustentadas por vários meses, podem fornecer pistas ambientais importantes para as tartarugas marinhas e outros animais concentrados na borda leste do Pacífico central que o corredor térmico está abrindo. Estudos combinando dados de levantamentos aéreos de cabeçuda, avistamentos no mar, registros de encalhe e amostras de tecido apoiaram a hipótese.

Uma tendência perigosa

O fenômeno pode fazer parte de uma tendência. À medida que o planeta passa por mudanças climáticas sem precedentes, locais antes considerados obstáculos intransponíveis para os movimentos das espécies, como a Barreira do Pacífico Oriental, estão sendo redefinidos. Isso, por sua vez, está mudando a distribuição e os caminhos migratórios de criaturas, desde pássaros marinhos a tubarões brancos, e apresentando novos desafios de conservação.

Para a cabeçuda do Pacífico Norte, a tendência pode significar uma maior exposição à captura acidental - pesca não intencional - na costa da Baja Califórnia e em outros locais potencialmente importantes de forrageamento da América do Norte, incluindo Southern California Bight. O estudo fornece informações importantes, como a compreensão de como os movimentos dos animais se relacionam com a variação climática, que pode ajudar a prever quando as tartarugas marinhas e outras espécies protegidas podem ser vulneráveis ​​a tais ameaças.

Os pesquisadores alertam que seu conjunto de dados plurianual representa apenas um instantâneo de um importante período de desenvolvimento para as tartarugas marinhas. O pequeno número de tartarugas que se mudaram para o leste do Pacífico Norte limita a capacidade de testar totalmente a hipótese do estudo em condições variadas. Para fazer isso, os pesquisadores pedem mais marcação de satélite e estudos de isótopos estáveis ​​de ossos de tartarugas nesta região.

“Compreender como e por que espécies como a cabeçuda do Pacífico Norte se movem entre os habitats é crucial para ajudá-los a navegar contra as ameaças”, disse o autor sênior do estudo Larry Crowder , professor da Provedoria de Edward Ricketts na Estação Marinha Hopkins de Stanford. “Tecnologias e análises emergentes podem ajudar a iluminar essas jornadas.”

 

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