Tecnologia Científica

Uma explosão gigantesca do vizinho mais próximo do sol bate recordes
Os cientistas identificaram a maior erupção já registrada do vizinho mais próximo do sol, a estrela Proxima Centauri.
Por Daniel Strain - 21/04/2021


Concepção artística da violenta explosão estelar de Proxima Centauri descoberta por cientistas em 2019 usando nove telescópios em todo o espectro eletromagnético, incluindo o Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA). Flares poderosos são ejetados de Proxima Centauri com regularidade, impactando os planetas da estrela quase que diariamente. Crédito: NRAO / S. Dagnello

Os cientistas identificaram a maior erupção já registrada do vizinho mais próximo do sol, a estrela Proxima Centauri.

A pesquisa, que aparece hoje no The Astrophysical Journal Letters, foi liderada pela University of Colorado Boulder e pode ajudar a moldar a busca pela vida além do sistema solar da Terra.

A astrofísica de CU Boulder Meredith MacGregor explicou que Proxima Centauri é uma estrela pequena, mas poderosa. Ele fica a apenas quatro anos-luz ou mais de 20 trilhões de milhas de nosso próprio sol e hospeda pelo menos dois planetas, um dos quais pode se parecer com a Terra. É também uma anã vermelha , o nome de uma classe de estrelas que são excepcionalmente pequenas e fracas.

Proxima Centauri tem cerca de um oitavo da massa de nosso próprio sol. Mas não se deixe enganar.

Em seu novo estudo, MacGregor e seus colegas observaram Proxima Centauri por 40 horas usando nove telescópios no solo e no espaço. No processo, eles tiveram uma surpresa: Proxima Centauri ejetou um clarão, ou uma explosão de radiação que começa perto da superfície de uma estrela, que se classifica como uma das mais violentas já vistas em qualquer lugar da galáxia.

"A estrela passou de normal para 14.000 vezes mais brilhante quando vista em comprimentos de onda ultravioleta no intervalo de alguns segundos", disse MacGregor, professor assistente do Centro de Astrofísica e Astronomia Espacial (CASA) e do Departamento de Ciências Astrofísicas e Planetárias (APS ) em CU Boulder.

As descobertas da equipe sugerem uma nova física que pode mudar a maneira como os cientistas pensam sobre as explosões estelares. Eles também não são um bom presságio para qualquer organismo mole corajoso o suficiente para viver perto da estrela volátil.

"Se houvesse vida no planeta mais próximo de Proxima Centauri, teria que ser muito diferente de qualquer coisa na Terra", disse MacGregor. "Um ser humano neste planeta teria um tempo ruim."

Estrelas ativas

A estrela tem sido um alvo para cientistas que esperam encontrar vida além do sistema solar da Terra. Proxima Centauri fica perto, para começar. Ele também hospeda um planeta, denominado Proxima Centauri b, que reside no que os pesquisadores chamam de zona habitável - uma região em torno de uma estrela que tem a faixa certa de temperaturas para abrigar água líquida na superfície de um planeta.
 
Mas há uma reviravolta, disse MacGregor: as anãs vermelhas, que se classificam como as estrelas mais comuns na galáxia, também são excepcionalmente vivas.

"Muitos dos exoplanetas que encontramos até agora estão em torno desses tipos de estrelas", disse ela. "Mas o problema é que eles são muito mais ativos do que o nosso sol. Eles brilham com muito mais frequência e intensidade."

Concepção artística de uma erupção estelar violenta na estrela vizinha, Proxima Centauri.
A labareda é a mais poderosa já registrada a partir da estrela e está dando aos cientistas
uma visão sobre a busca pela vida nos sistemas estelares anões M, muitos dos quais têm
estrelas excepcionalmente vivas. Concepção artística de uma erupção estelar violenta na
estrela vizinha, Proxima Centauri. A labareda é a mais poderosa já registrada a partir da
estrela e está dando aos cientistas uma visão sobre a busca pela vida nos sistemas
estelares anões M, muitos dos quais têm estrelas excepcionalmente
vivas. Crédito: NRAO / S. Dagnello

Para ver o quanto Proxima Centauri flares, ela e seus colegas realizaram o que se aproxima de um golpe no campo da astrofísica: eles apontaram nove instrumentos diferentes para a estrela por 40 horas ao longo de vários meses em 2019. Esses olhos incluíram o Hubble Telescópio Espacial, Atacama Large Millimeter Array (ALMA) e Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) da NASA. Cinco deles registraram a explosão massiva de Proxima Centauri, capturando o evento que produziu um amplo espectro de radiação.

"É a primeira vez que temos esse tipo de cobertura de vários comprimentos de onda de uma explosão estelar", disse MacGregor. "Normalmente, você tem sorte se consegue dois instrumentos."

Planeta crocante

A técnica proporcionou uma das anatomias mais aprofundadas de uma erupção de qualquer estrela da galáxia.

O evento em questão foi observado em 1º de maio de 2019 e durou apenas 7 segundos. Embora não produzisse muita luz visível, gerou uma grande onda de radiação ultravioleta e de rádio, ou radiação "milimetrada".

“No passado, não sabíamos que estrelas podiam brilhar na faixa de milímetros, então esta é a primeira vez que procuramos por chamas de milímetros”, disse MacGregor.

Esses sinais milimétricos, acrescentou MacGregor, podem ajudar os pesquisadores a reunir mais informações sobre como as estrelas geram chamas. Atualmente, os cientistas suspeitam que essas explosões de energia ocorrem quando campos magnéticos próximos à superfície de uma estrela se retorcem e se quebram com consequências explosivas.

Ao todo, a erupção observada foi cerca de 100 vezes mais poderosa do que qualquer erupção semelhante vista do sol da Terra. Com o tempo, essa energia pode destruir a atmosfera de um planeta e até mesmo expor formas de vida à radiação mortal.

Esse tipo de erupção pode não ser uma ocorrência rara em Proxima Centauri. Além do grande boom em maio de 2019, os pesquisadores registraram muitas outras chamas durante as 40 horas que passaram observando a estrela.

"Os planetas de Proxima Centauri estão sendo atingidos por algo assim não uma vez em um século, mas pelo menos uma vez por dia, senão várias vezes por dia", disse MacGregor.

As descobertas sugerem que pode haver mais surpresas na loja do companheiro mais próximo do sol.

"Provavelmente haverá ainda mais tipos estranhos de sinalizadores que demonstram diferentes tipos de física que não pensamos antes", disse MacGregor.

 

.
.

Leia mais a seguir