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O bilionário Richard Branson chega ao espaço em sua própria nave
Branson se tornou a primeira pessoa a decolar em sua própria espaçonave, vencendo Bezos, a pessoa mais rica do planeta, por nove dias. Ele também se tornou o segundo septuagenário a ir para o espaço.
Por Susan Montoya Bryan e Marcia Dunn - 12/07/2021


O fundador da Virgin Galactic, Richard Branson, à esquerda, recebe um broche de asas de astronauta feito pela Virgin Galactic do astronauta canadense Chris Hadfield após seu voo ao espaço do Spaceport America perto de Truth or Consequences, NM, domingo, 11 de julho de 2021. Crédito: AP Photo / Andres Leighton

O bilionário fanfarrão Richard Branson arremessou-se ao espaço a bordo de seu próprio foguete alado no domingo, trazendo o astro-turismo um passo mais perto da realidade e derrotando seu rival extremamente rico Jeff Bezos .

Branson, com quase 71 anos de idade, e cinco companheiros de sua empresa de turismo espacial Virgin Galactic alcançaram uma altitude de 53,5 milhas (86 quilômetros) sobre o deserto do Novo México - o suficiente para experimentar três a quatro minutos de ausência de peso e testemunhar a curvatura do Terra - e então planou de volta para casa para um pouso na pista.

"A coisa toda foi simplesmente mágica", disse um Branson jubiloso em seu retorno a bordo do reluzente avião espacial branco, chamado Unity.

O breve voo para cima e para baixo - a parte do avião espacial levou apenas cerca de 15 minutos, ou tanto quanto o primeiro voo espacial de Alan Shepard nos Estados Unidos em 1961 - foi um anúncio comercial espalhafatoso e descaradamente para a Virgin Galactic, que planeja começar a pagar clientes em joyrides no próximo ano.

Branson se tornou a primeira pessoa a decolar em sua própria espaçonave, vencendo Bezos, a pessoa mais rica do planeta, por nove dias. Ele também se tornou o segundo septuagenário a ir para o espaço. O astronauta John Glenn voou no ônibus espacial aos 77 anos em 1998.

Bezos deu os parabéns, acrescentando: “Mal posso esperar para entrar no clube!” - embora também tenha acessado o Twitter alguns dias antes para enumerar as maneiras pelas quais acredita que os passeios turísticos de sua empresa serão melhores.

O fundador da Virgin Galactic, Richard Branson, carrega o membro da tripulação
Sirisha Bandla nos ombros enquanto celebra seu voo ao espaço no Spaceport
America perto de Truth or Consequences, NM, domingo, 11 de julho
de 2021. Crédito: AP Photo / Andres Leighton

Com cerca de 500 pessoas assistindo, incluindo a família de Branson, Unity foi carregado por baixo de uma aeronave de fuselagem dupla. Então, a uma altitude de cerca de 8 1/2 milhas (13 quilômetros), o Unity se separou da nave-mãe e acionou seu motor, atingindo mais de Mach 3, ou três vezes a velocidade do som, ao perfurar a borda do espaço.

Os espectadores aplaudiram, pularam no ar e se abraçaram quando o avião-foguete pousou na Terra. Branson ergueu os punhos ao sair para a pista e correr em direção a sua família, abraçando sua esposa e filhos com um urso e pegando seus netos nos braços.

Mike Moses, um alto executivo da Virgin Galactic, disse que, exceto por alguns problemas com a transmissão de imagens de vídeo de dentro da cabine, o voo foi perfeito e o navio parecia intocado.

"Foi uma conquista incrível", disse o ex-astronauta canadense Chris Hadfield, ex-comandante da Estação Espacial Internacional. "Estou muito feliz com o que esta porta aberta vai levar agora. É um grande momento."

A Virgin Galactic realizou três voos de teste anteriores ao espaço com tripulações de apenas dois ou três.

O extravagante fundador da Virgin Atlantic Airways, nascido em Londres, não deveria voar até o final do verão. Mas ele se designou para um voo anterior depois que Bezos anunciou planos de montar seu próprio foguete ao espaço vindo do Texas em 20 de julho, o 52º aniversário do pouso da Apollo 11 na lua. Branson negou que estava tentando superar Bezos.

O outro rival principal de Branson na corrida do turismo espacial entre os homens mais ricos do mundo, Elon Musk da SpaceX, veio ao Novo México para assistir e parabenizar Branson por um "belo vôo".

A empresa Blue Origin de Bezos pretende enviar turistas além da chamada linha Karman 62 milhas (100 quilômetros) acima da Terra, que é reconhecida pelas federações internacionais de aviação e aeroespacial como o limiar do espaço.

O foguete transportando o fundador da Virgin Galactic Richard Branson e outros membros
da tripulação decola do Spaceport America perto de Truth or Consequences, Novo México,
domingo, 11 de julho de 2021. Crédito: AP Photo / Andres Leighton

Mas a NASA, a Força Aérea, a Federal Aviation Administration e alguns astrofísicos consideram que a fronteira entre a atmosfera e o espaço começa a 50 milhas (80 quilômetros) de altura.

Os riscos para Branson e sua tripulação foram enfatizados em 2007, quando um teste de motor de foguete no deserto de Mojave, na Califórnia, deixou três trabalhadores mortos, e em 2014, quando um foguete da Virgin Galactic se partiu durante um vôo de teste, matando um piloto e ferindo gravemente o outro.

Sempre o showman, Branson insistiu em uma transmissão ao vivo global do voo da manhã de domingo e convidou celebridades e ex-astronautas da estação espacial para a base da empresa no Porto Espacial América no Novo México. O cantor de R&B Khalid apresentou seu novo single "New Normal" - um aceno para o surgimento do turismo espacial - enquanto o apresentador de "Late Show" da CBS, Stephen Colbert, atuou como mestre de cerimônias.

Nesta foto fornecida pela Virgin Galactic, o motor do foguete da Unidade VSS queima
acima da Terra no domingo, 11 de julho de 2021. O empresário Richard Branson e
cinco membros da tripulação de sua empresa de turismo espacial Virgin Galactic
atingiram uma altitude de cerca de 88 quilômetros sobre o deserto do Novo México,
o suficiente para experimentar de três a quatro minutos sem gravidade e ver a
curvatura da Terra. Crédito: Virgin Galactic via AP

Antes de subir a bordo, Branson, que surfou pipa no Canal da Mancha e tentou dar a volta ao mundo em um balão de ar quente, assinou o diário de bordo do astronauta e disse: "O nome é Branson. Sir Richard Branson. Astronauta Double-oh-one . Licença para emocionar. "

Mas questionado posteriormente se ele está planejando mais aventuras, Branson disse que "definitivamente dará um descanso por enquanto" porque "Não tenho certeza se seria justo colocar minha família em outra." Ele disse que acha que detém o recorde de ser puxado para fora do mar cinco vezes por helicóptero.

A Virgin Galactic já tem mais de 600 reservas de possíveis turistas espaciais, com ingressos custando inicialmente US $ 250.000 cada. E após seu retorno à Terra, Branson anunciou um sorteio de sorteio de dois assentos em um passeio da Virgin Galactic. A Blue Origin está aguardando o voo de Bezos para anunciar os preços das passagens.

Kerianne Flynn, que se inscreveu em 2011 para voar com a Virgin Galactic, estava emocionada antes do lançamento no domingo.

"Acho que não haverá nada como subir e olhar para a Terra, que é o que me deixa mais animada", disse ela. Ela acrescentou: "Espero que as próximas gerações sejam capazes de explorar o que está por aí."

Blue Origin e Musk's SpaceX voam no estilo Apollo, usando cápsulas sobre foguetes, em vez de um avião espacial reutilizável lançado pelo ar.

A SpaceX, que já está lançando astronautas para a estação espacial da NASA e construindo naves lunares e de Marte, planeja levar turistas em mais do que apenas breves viagens para cima e para baixo. Em vez disso, os clientes ficarão em órbita ao redor da Terra por dias, com assentos custando milhões. O primeiro voo privado da empresa está marcado para setembro.

O próprio Musk não se comprometeu a ir para o espaço tão cedo.

 

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