Tecnologia Científica

Telescópio espacial lançado em busca ousada para ver as primeiras estrelas
O telescópio espacial James Webb da NASA voou da Guiana Francesa na costa nordeste da América do Sul, voando em um foguete europeu Ariane no céu da manhã de Natal.
Por Marcia Dunn - 25/12/2021


Nesta imagem divulgada pela NASA, o foguete Ariane 5 da Arianespace com o Telescópio Espacial James Webb da NASA a bordo, decola no sábado, 25 de dezembro de 2021, no porto espacial da Europa, o Centro Espacial da Guiana em Kourou, Guiana Francesa. O observatório infravermelho de US $ 10 bilhões pretende ser o sucessor do envelhecido Telescópio Espacial Hubble. Crédito: NASA via AP

O maior e mais poderoso telescópio espacial do mundo disparou no sábado em uma missão de alto risco para ver a luz das primeiras estrelas e galáxias e vasculhar o universo em busca de indícios de vida.

O telescópio espacial James Webb da NASA voou da Guiana Francesa na costa nordeste da América do Sul, voando em um foguete europeu Ariane no céu da manhã de Natal.

"Que presente de Natal incrível", disse Thomas Zurbuchen, chefe da missão científica da NASA.

O observatório de US $ 10 bilhões foi lançado em direção ao seu destino a 1 milhão de milhas (1,6 milhão de quilômetros) de distância, ou mais de quatro vezes além da lua. Levará um mês para chegar lá e outros cinco meses antes que seus olhos infravermelhos estejam prontos para começar a escanear o cosmos.

Primeiro, o enorme espelho do telescópio e o protetor solar precisam ser desenrolados; eles foram dobrados em estilo origami para caber no cone do nariz do foguete. Caso contrário, o observatório não será capaz de retroceder no tempo 13,7 bilhões de anos, conforme previsto, dentro de meros 100 milhões de anos do Big Bang de formação do universo.

O administrador da NASA, Bill Nelson, chamou Webb de uma máquina do tempo que fornecerá "uma melhor compreensão de nosso universo e de nosso lugar nele: quem somos, o que somos, a busca que é eterna".

"Vamos descobrir coisas incríveis que nunca imaginamos", disse Nelson após a decolagem, falando do Centro Espacial Kennedy da Flórida. Mas advertiu: "Ainda há inúmeras coisas que têm que funcionar e têm que funcionar perfeitamente ... sabemos que em grande recompensa há grande risco."

Nesta imagem divulgada pela NASA, o foguete Ariane 5 da Arianespace com o Telescópio
Espacial James Webb da NASA a bordo, decola no sábado, 25 de dezembro de 2021, no porto
espacial da Europa, o Centro Espacial da Guiana em Kourou, Guiana Francesa. O
observatório infravermelho de US $ 10 bilhões pretende ser o sucessor do envelhecido
Telescópio Espacial Hubble. Crédito: NASA via AP

Pretendido como um sucessor do antigo Telescópio Espacial Hubble, o longamente atrasado James Webb foi nomeado após o administrador da NASA durante a década de 1960. A NASA fez parceria com as agências espaciais europeias e canadenses para construir e lançar o novo telescópio de 7 toneladas, com milhares de pessoas de 29 países trabalhando nele desde a década de 1990.

Com o lançamento caindo no Natal e um aumento global de casos COVID-19, houve menos espectadores no local de lançamento da Guiana Francesa do que o esperado. Nelson se retirou junto com uma delegação do Congresso e muitos empreiteiros que trabalharam no telescópio.

Em todo o mundo, astrônomos e incontáveis ​​outros assistiram, ansiosos para ver Webb finalmente levantando voo após anos de contratempos. Problemas técnicos de última hora atrapalharam o lançamento quase uma semana, depois uma rajada de vento empurrou-o para o Natal. Alguns dos controladores de lançamento usavam bonés de Papai Noel para comemorar.

"Hoje entregamos um presente de Natal para a humanidade", disse o diretor-geral da Agência Espacial Européia, Josef Aschbacher. Ele o descreveu como um momento especial, mas acrescentou: "É muito desesperador. Não poderia fazer lançamentos todos os dias. Isso não seria bom para a minha expectativa de vida."
 
Gritos e aplausos irromperam dentro e fora do Controle de Lançamento após o lançamento perfeito de Webb, com cientistas jubilosos se abraçando em meio a gritos de "Vai Webb!" e cartazes que dizem: "Bon Voyage Webb."

Câmeras no estágio superior do foguete forneceram um último vislumbre do telescópio cintilante contra um pano de fundo da Terra, antes que ele se afastasse. "Essa imagem ficará gravada em minha mente para sempre", disse Zurbuchen a jornalistas.

A peça-chave do telescópio: um espelho folheado a ouro com mais de 6,5 metros de diâmetro.

Protegendo o observatório está uma pequena proteção solar de cinco camadas, vital para manter o espelho coletor de luz e os detectores infravermelhos com sensor de calor em temperaturas abaixo de zero. Com 21 metros por 14 metros, tem o tamanho de uma quadra de tênis.

Se tudo correr bem, o protetor solar será aberto três dias após a decolagem, levando pelo menos cinco dias para se desdobrar e travar no lugar. Em seguida, os segmentos do espelho devem se abrir como as folhas de uma mesa rebatível, cerca de 12 dias após o início do voo.

Ao todo, centenas de mecanismos de liberação precisam funcionar - perfeitamente - para que o telescópio seja bem-sucedido. Essa série complexa de ações não tem precedentes - "como nada que já fizemos antes", observou o diretor do programa da NASA, Greg Robinson.

"Agora é nosso trabalho começar daqui e continuar", disse Massimo Stiavelli, astrônomo que chefia o escritório da missão Webb no Instituto de Ciência do Telescópio Espacial em Baltimore. O instituto funciona como um centro de controle para o Hubble e, agora, para o Webb.

O telescópio espacial Hubble será um ato difícil de seguir, de acordo com Stiavelli e o astronauta-astrônomo aposentado Steven Hawley, embora Webb seja 100 vezes mais poderoso.

As equipes de lançamento monitoram a contagem regressiva para o lançamento do foguete
Ariane 5 da Arianespace carregando o Telescópio Espacial James Webb da NASA, sábado, 25
de dezembro de 2021, no Centro de Júpiter no Centro Espacial da Guiana em Kourou,
Guiana Francesa. O maior e mais poderoso telescópio espacial do mundo decolou em
uma missão de alto risco para ver a luz das primeiras estrelas e galáxias. O Telescópio
Espacial James Webb da NASA disparou no sábado da Guiana Francesa, na América
do Sul. Crédito: NASA / Bill Ingalls / NASA via AP

Hawley, na verdade, está mais estressado com Webb do que com o Hubble, que ele lançou em órbita do ônibus espacial Discovery em 1990. Isso porque Webb estará muito longe para ser resgatado, como foi necessário quando o Hubble descobriu que tinha visão embaçada de um espelho com defeito.

Os reparos na caminhada espacial feitos por astronautas transformaram o Hubble em uma maravilha amada que revolucionou a compreensão do universo pela humanidade, lançando seus olhos em 13,4 bilhões de anos. Cabe agora a Webb se aproximar ainda mais do Big Bang 13,8 bilhões de anos atrás, sua visão infravermelha mais aguçada e de maior alcance do que a do Hubble nos comprimentos de onda mais curtos do visível e ultravioleta.

A NASA está planejando 10 anos de vida operacional de Webb. Os engenheiros deixaram deliberadamente o tanque de combustível acessível para recarga em espaçonaves visitantes, se e quando tal tecnologia estiver disponível.

"O Hubble é como a história perfeita. Começa mal, então a cavalaria o conserta, então é um grande sucesso. É quase um filme de Natal de certa forma", disse Stiavelli após a decolagem de Webb. "É um nível alto, mas espero que as contribuições científicas de Webb estejam lá."

 

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