Tecnologia Científica

O 'olho dourado' do telescópio espacial se abre, último grande obstáculo
A última parte do espelho de 21 pés (6,5 metros) balançou no lugar ao comando dos controladores de voo , completando o desdobramento do Telescópio Espacial James Webb.
Por Marcia Dunn - 08/01/2022


O gerente de projeto do telescópio espacial James Webb da NASA, Bill Ochs, monitora o progresso da segunda asa do espelho primário do observatório conforme ela gira para a posição, sábado, 8 de janeiro de 2022, a partir do James Webb Space Telescope Mission Operations Center da NASA no Space Telescope Science Institute em Baltimore . A última parte do espelho de 21 pés (6,5 metros) balançou no lugar sob o comando dos controladores de voo, completando o desdobramento do Telescópio Espacial James Webb - a parte mais arriscada da missão. Crédito: Bill Ingalls / NASA via AP

O novo telescópio espacial da NASA abriu seu enorme espelho folheado a ouro em forma de flor no sábado, a etapa final no dramático desdobramento do observatório.

A última parte do espelho de 21 pés (6,5 metros) balançou no lugar ao comando dos controladores de voo , completando o desdobramento do Telescópio Espacial James Webb.

"Estou emocionado com isso. Que marco incrível. Vemos aquele lindo padrão lá fora no céu agora", disse Thomas Zurbuchen, chefe das missões científicas da NASA.

Mais poderoso do que o Telescópio Espacial Hubble, o Webb de US $ 10 bilhões fará a varredura do cosmos em busca de luz proveniente das primeiras estrelas e galáxias formadas há 13,7 bilhões de anos. Para conseguir isso, a NASA teve que equipar Webb com o maior e mais sensível espelho já lançado - seu "olho dourado", como os cientistas o chamam.

Webb é tão grande que teve que ser dobrado no estilo orgami para caber no foguete que voou da América do Sul há duas semanas. A operação mais arriscada ocorreu no início da semana, quando o protetor solar do tamanho de uma quadra de tênis se abriu, fornecendo sombra abaixo de zero para o espelho e os detectores infravermelhos.

Os controladores de voo em Baltimore começaram a abrir o espelho primário na sexta-feira, desdobrando o lado esquerdo como uma mesa suspensa. O clima estava ainda mais otimista no sábado, com música animada enchendo a sala de controle enquanto o lado direito se encaixava no lugar. Depois de aplaudir, os controladores voltaram imediatamente ao trabalho, travando tudo. Eles pularam e aplaudiram quando a operação foi finalmente concluída, duas horas depois.

"Temos um telescópio implantado em órbita, um telescópio magnífico como o mundo nunca viu", disse Zurbuchen, parabenizando a equipe. "Então, como é fazer história, pessoal? Vocês acabaram de fazer isso."

Seu colega na Agência Espacial Europeia, a astrônoma Antonella Nota, observou que, após anos de preparação, a equipe fez tudo parecer "incrivelmente fácil".

"Este é o momento que esperávamos há tanto tempo", disse ela.

O espelho principal de Webb é feito de berílio, um metal leve, porém robusto e resistente ao frio. Cada um de seus 18 segmentos é revestido com uma camada ultrafina de ouro, altamente reflexiva da luz infravermelha. Os segmentos hexagonais do tamanho de uma mesa de café devem ser ajustados nos próximos dias e semanas para que possam se concentrar em estrelas, galáxias e mundos alienígenas que podem conter sinais atmosféricos de vida.

Webb deve chegar ao seu destino a 1 milhão de milhas (1,6 milhão de quilômetros) de distância em mais duas semanas; já está a mais de 667.000 milhas (1 milhão de quilômetros) da Terra desde seu lançamento no dia de Natal. Se tudo continuar indo bem, as observações científicas começarão neste verão. Os astrônomos esperam olhar para trás até 100 milhões de anos após o Big Bang de formação do universo, mais perto do que o Hubble alcançou.

 

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