Tecnologia Científica

Eles são menos aterrorizantes do que você pensa - mas ainda assim, esses dentes
Demorou um pouco, mas os cientistas de Harvard trouxeram piranhas para o laboratório para estudar seus hábitos alimentares de perto
Por Juan Siliezar - 10/05/2022


Pixabay

Peter B. Kilian se lembra de sair do Aeroporto Logan com Brittany Walsh em meados de fevereiro e ter um único pensamento ao olhar para a esquerda e para a direita para outros motoristas: “Eles não sabem que nosso carro está cheio de piranhas”.

Conhecidos por seus dentes temíveis e festas sangrentas de filmes B, os peixes são ilegais em Massachusetts. Kilian não sabia disso quando decidiu que estudar seu comportamento de predação seria um projeto “legal” para o Bellono Lab , que investiga como as adaptações moleculares e celulares levam a funções comportamentais únicas nos organismos.

Mas ele não deixou que isso o impedisse. E em pouco tempo, com as aprovações locais necessárias e uma licença de piranha para o laboratório em mãos, ele e Walsh, um colega técnico de pesquisa no laboratório, se viram correndo em cima da hora para encontrar um avião de carga em Logan. Depois que eles carregaram várias caixas contendo 20 piranhas caribenhas no Honda CR-V de Walsh, era hora de planejar a ciência real.

Os pesquisadores estudarão os temperamentos de duas espécies nativas da Amazônia – a piranha caribe e a piranha de barriga vermelha, que o laboratório planeja adicionar ainda este ano. O grupo quer determinar se uma espécie é mais agressiva que a outra e se eles podem analisar essa diferença comportamental observando sangue, níveis hormonais e expressão gênica.

O trabalho está apenas começando, mas Kilian, que está liderando a pesquisa, pode dizer que os peixes não são tão aterrorizantes quanto sua reputação.

“Eles não são predadores de ponta”, disse ele. “Eles não estão caçando regularmente em bandos derrubando animais grandes e saudáveis. Eles ficam muito nervosos quando temos que colocar as mãos nos tanques. Em termos de onde eles se encontram na natureza, eles são relativamente baixos no totem. São espécies de presas.”

Os predadores de piranhas incluem golfinhos do rio Amazonas, garças e jacarés yacare semelhantes a crocodilos. Os peixes geralmente variam em tamanho de 8 a 12 polegadas e raramente crescem mais de 2 pés. Eles têm corpos robustos e estreitos, barrigas afiadas, cabeças rombas e, é claro, dentes afiados. Apesar dos dentes, a maioria das espécies de piranhas são necrófagas e algumas são até vegetarianas. Eles têm uma preferência por presas menores ou apenas um pouco maiores do que são.

O trabalho do Bellono Lab gira em torno da alimentação, especificamente da alimentação frenética, que é quando os peixes convergem para um animal ferido e, bem, se banqueteiam. Um frenesi envolvendo centenas de piranhas pode reduzir a presa a osso em questão de minutos.

Acredita-se que a piranha do Caribe seja mais agressiva do que suas contrapartes de barriga vermelha. Kilian quer uma prova definitiva. Em experimentos, ele observará de perto a rapidez com que os peixes comem suas presas, quantos estão envolvidos em um ataque e com que densidade eles se agrupam antes de fazer seu ataque inicial.

As piranhas são alimentadas com um peixe gordo e rico em proteínas chamado capelim. Para alimentação regular, os pesquisadores cortam os peixes congelados em pequenos pedaços e os jogam no tanque. Quando fazem experimentos de comportamento, descongelam o peixe inteiro e o suspendem no tanque. Então eles observam.

A piranha geralmente começa com algumas mordidas, visando os olhos e a cauda para imobilizar o capelim como se estivesse em estado selvagem. Isso tudo parece bem ordenado e calmo, se a piranha estiver bem alimentada. Quando eles estão com fome, rapidamente se torna um frenesi.

“O que me interessa é se essa alimentação em grupo acontece por causa de sinais sociais entre os diferentes peixes ou se há algum tipo de sinalização química entre os peixes que a causa ou se é puramente resultado de estarem com fome”, Kilian disse. “Esperamos ser capazes de fazer algum tipo de rastreamento auxiliado por computador dos peixes para realmente descobrir diferenças sutis no frenesi de comportamento”.

Além do fato de que ela e Kilian são amantes dos animais, esse tipo de projeto recompensa o esforço em tempo integral de gerenciar a logística e os cuidados com os animais por trás da ciência, disse Walsh.

“Muitas vezes pensei em fazer uma placa para a parte de trás do meu carro: algo como: 'Por favor, não me afaste, estou jogando água na parte de trás' ou 'Peixe a bordo'”.

 

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